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干细胞研究

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干细胞研究 - 什么是干细胞?
新近媒体充斥着关于干细胞研究的的争论。 争论的焦点何在? 干细胞是相对于分化的细胞而言的。 因为这种细胞具有全能的分化潜力, 因此为医学发展带来了极大的希望。 例如,干细胞可以取代遭破坏的大脑和脊柱神经细胞。 在癌症的治疗过程中,健康的干细胞可以取代被放疗和化疗所破坏的细胞,分化成为大脑、心脏、肝、肺或身体其它部位的一部分。 几乎任何一种死亡的细胞,无论致死的伤害或疾病类型如何,都能被有着惊人可塑性的新而健康的干细胞所替代。 因此,投入这一全新领域的资金已达数十亿美元。

干细胞研究 - 争论起源何处?
要了解有关干细胞的争论, 就要先了解干细胞从哪里来。 获取干细胞的渠道主要有三个:成人细胞、脐带细胞和胚胎细胞。 成人干细胞可以从骨髓或者外周系统提取。 骨髓是干细胞的丰富来源。 然而这个提取的过程会破坏骨髓,给承受者带来一定的痛苦。 成人干细胞也可以从骨髓或者外周系统提取,避免伤害骨髓,但过程需要的时间较长。 而医学上,时间往往就代表生命。 成人干细胞虽然要从患者自身提取而且难度较大, 但它有优于脐带干细胞和胚胎干细胞之处。 首先是数量不成问题; 其次提取出的细胞不存在 DNA 的差异,因此不会受人体排斥。 其研究结果正象人们所期待的,有着深远的意义和广大的前途。

干细胞的第二大丰富来源是脐带。 如果一个家庭准备在先,脐带细胞也可以提供完美的匹配。 脐带细胞在怀孕的时候提取,作为一种保险措施,储存在低温的细胞库里以备将来新生儿之用。 这种细胞也可以用在新生儿的父母亲和其他人身上。 血缘关系越远,细胞被免疫系统的抗体排斥的可能性就越大。 然而,一些细胞类型比较常见,正如血型有常见的一样,所以特别是有多个捐献者时,匹配是完全可能的。 脐带细胞的捐献和储藏过程与血液类似。 捐献脐带细胞受到大力提倡。 与成人细胞和胚胎细胞相比,脐带有着丰富得多的干细胞资源,而且可以预先储藏,以备未来之需。 即使捐献者与接受者之间的 DNA 不完全匹配,科学家们也已发展出一些提高可输性、减少危险性的方法。

干细胞研究 - 胚胎细胞
当我们审视干细胞的第三个来源—胚胎细胞时,争论开始出现。 胚胎干细胞是在胚胎的细胞未分化之前直接从中提取的。 在这个阶段的胚胎称之为胚泡。 胚泡大约有一百个细胞组成,其中很大的一部分是干细胞。它们在培养皿中培养时,可以持久存活。培养皿中的干细胞每隔两三天,数量就成倍增长。 因为遗传物质都来自于同一个受精卵,所以从一个单一的胚泡复制而来的一组干细胞就被称为干细胞株。 2001 年 8 月,布什总统授权启用政府资金对 15 个干细胞株进行研究。 其它的干细胞株也可以用于研究,只是没有政府资金作后盾。

那么争论由何而起呢? 以受孕作为人的生命起点的人士反对胚胎干细胞的研究,因为从胚胎中提取干细胞会摧毁胚胎本身。 也就是说,提取的过程会剥夺一个生命。 有些人认为这跟谋杀没什么两样。 支持胚胎干细胞研究的一方则认为,微小的胚泡不具备人类的特征。 更何况,新的干细胞株已经由于常见的体外授精而存在了。 支持研究方认为,许多人类的授精卵已经被储存了,只是还没有被用于研究而已。 他们声称,不会基于实验这一唯一目的而创造新生命。

其他人从医学领域提出反对意见。 在用胚胎干细胞来治疗老鼠的帕金森氏综合症的实验中,已有将近 20% 的老鼠死于脑肿瘤。1 实验显示,经过长时间储藏的胚胎干细胞产生了染色体异常,从而导致了癌细胞的生成。2 从更实际的立场看,用于胚胎干细胞研究的资金原本是可以用在另两种研究上的。而这两种研究更有前途,也更少争议。

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脚注
1 参见 HealthNewsDigest.com 网 David Prentice 医生所著 The Real Promise of Stem Cell Research。
2 C. A. Cowan 等合著:Derivation of Human Stem-Cell Lines from Human Blastocysts。 见 2004 年 3 月 25 日版 New England Journal of Medicine 1355 页。 亦参见第 1356 页的 13-17 脚注。


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